Fotograaf Ronald Haeberle nam deze foto van een soldaat op weg naar My Lai.

Wat is het bloedbad van My Lai?

Wat betekende het bloedbad van My Lai voor de oorlog in Vietnam?

Vrouwen en kinderen onder de slachtoffers in My Lai

De Amerikaanse slachting in 1968 onder 350 tot 500 burgers was slechts een van de vele oorlogsmisdaden in de Vietnamoorlog. Maar schokkende foto’s maakten het bloedbad in de VS bekend, wat het verzet tegen de oorlog versterkte.

Op 16 maart 1968 drongen circa 100 Amerikaanse soldaten het dorp My Lai binnen. De inwoners hadden vooraf te horen gekregen dat ze het dorp moesten verlaten, en volgens de logica van het leger waren alle achterblijvers leden van de communistische rebellenbeweging Vietcong. De soldaten brachten alle aanwezigen, voornamelijk vrouwen, kinderen en oude mensen, bij elkaar. Ooggetuigen beschreven later hoe een aantal Amerikanen opeens het vuur opende, waarna de anderen volgden.

Oorlogsfotograaf legde het bloedbad vast

Volgens het officiële rapport kwamen er bij de operatie 128 Vietcong-rebellen en 22 burgers om. Maar de geruchten verspreidden zich – eerst onder de troepen in Vietnam en later in de VS.

In 1970 beweerde een Amerikaanse sergeant dat misdaden zoals in My Lai in 1968 en 1969 maandelijks hadden plaatsgevonden. Maar dit specifieke bloedbad was door een legerfotograaf vastgelegd, en de foto’s werden in de VS gebruikt in antioorlogcampagnes.

Leger wilde de zaak in de doofpot stoppen

De bekentenis moet de Amerikaanse generaals worden afgedwongen.

Soldaten richten bloedbad aan

16. maart 1968
100 mannen vallen My Lai aan en vermoorden 350 tot 500 inwoners.

Geruchten beginnen rond te zoemen

13 december 1968
De latere Amerikaanse generaal en buitenlandminister Colin Powell stelt een oppervlakkig onderzoek in. Hij oordeelt dat er geen bloedbad heeft plaatsgevonden.

Getuige schrijft brief aan politici

Maart 1969
30 congresleden krijgen een brief waarin een soldaat het bloedbad beschrijft. De meesten van hen negeren het epistel.

Verhaal gaat viraal in de pers

12 november 1969
Een journalist duikt in de zaak en brengt het verhaal via de nieuwsdienst.

Leger stelt nieuw onderzoek in

24 november 1969
De aandacht in de pers dwingt het leger tot nieuw onderzoek. Deze keer wordt bekend dat er 175 à 200 burgers gedood zijn – later wordt dit nog bijgesteld naar 347.

Soldaten komen voor de rechter

17 november 1970
26 soldaten worden voor moord of het verdoezelen daarvan aangeklaagd.

Het vonnis wordt geveld

29 maart 1971
Een militaire rechtbank verklaart één man, luitenant William Calley, schuldig.

Eén zondebok kwam achter de tralies

Luitenant William Calley snapte niet wat hij fout had gedaan. Hij deed alleen maar zijn plicht: ‘Ik kreeg het bevel ernaartoe te gaan en de vijand weg te vagen.

Dat was mijn taak die dag.’ Hij werd veroordeeld tot levenslang met dwangarbeid. Vrijwel iedereen vond het onredelijk dat Calley als enige veroordeeld werd. Na drie jaar verleende president Nixon hem gratie.

Bekijk ook ...