De in totaal zes Neanderthaler-cirkels zijn gemaakt van 400 afgebroken druipstenen of stalagmieten en vertonen sporen van vuur.

© Royal Belgian Institute of Natural Sciences

Neanderthaler-bouwwerk ontdekt in Franse grot

Een reeks raadselachtige druipsteencirkels in een Franse grot blijkt maar liefst 176.500 jaar oud. Het is dus een Neanderthaler-bouwwerk, en tevens de oudste ondergrondse constructie ter wereld. Wetenschappers vermoeden een religieus doel.

Zo'n 130.000 jaar voordat Homo sapiens voet zette in Europa, bouwden de Neanderthalers vernuftige ondergrondse constructies. De eerste ter wereld.

Dat blijkt uit een nieuwe uranium-thoriumdatering door een Belgisch-Frans team van de druipsteencirkels in de Zuidwest-Franse Bruniquel-grot.

Druipsteencirkels werk van Neanderthalers

Het was al bekend dat de structuren in de grot meer dan 47.000 jaar oud waren. Dat was gebleken uit een koolstof 14-datering van verbrande botresten. De nieuwe datering toont aan dat de cirkels maar liefst 176.500 jaar oud zijn.

VIDEO: Kijk hoe de wetenschappers de druipstenen dateerden:

'Het zijn de oudste door de mens gemaakte structuren onder de grond,' aldus onderzoeksleider Sophie Verheyden van het Koninklijk Belgisch Instituut voor Natuurwetenschappen, die nu met zekerheid kan zeggen dat de Neanderthalers de makers zijn.

Grot was wellicht heilige plaats

De Neanderthalers braken de druipstenen af van de grond en bouwden er cirkelvormige muren van. Die vertonen allemaal sporen van vuur in de vorm van zwartgeblakerd calciet in de stalagmieten.

Om de constructie te kunnen bouwen, moesten ze samenwerken en goed met vuur overweg kunnen, want ze bevonden zich 330 meter diep in een aardedonkere grot.

'De Neanderthalers waren veel moderner dan tot nu toe aangenomen,' aldus de archeoloog Jacques Jaubert van de universiteit van Bordeaux.

Volgens hem leefden de Neanderthalers bij de ingang van de grot en gebruikten ze de donkere gangen voor culturele of religieuze doeleinden.

'Je gaat niet zo ver onder de grond om eten te koken,' zegt hij. 'Dat doe je om andere redenen.'