Uit sporen van stenen werktuigen in deze schedel blijkt dat de eigenaar is aangevallen door andere Neanderthalers. Er lagen zes skeletten in de grot: twee volwassenen en vier kinderen. 

© Imageselect & Alban Defleur

Klimaatverandering dreef Neanderthalers tot kannibalisme

20 jaar lang was het een raadsel waarom de Neanderthalers in Frankrijk kannibalen waren. Twee onderzoekers hebben het nu opgelost.

5 april 2019 door Bue Kindtler-Nielsen

Uit nieuw onderzoek blijkt dat stijgende temperaturen tijdens het laatste interglaciaal 120.000 jaar geleden ertoe leidden dat de Neanderthalers in Frankrijk hun soortgenoten begonnen op te eten.

In 1999 werden er in een Zuid-Franse grot zes skeletten van Neanderthalers gevonden. De botten vertonen tekenen van kannibalisme, zoals sporen van stenen werktuigen en afdrukken van Neanderthalertanden.

Skeletten waren 20 jaar een raadsel

Vergelijkbare skeletten zijn gevonden in Kroatië, Spanje en België, maar tot nu toe was het een raadsel of het kannibalisme cultureel was (onderdeel van een ritueel), of een poging tot overleven.

Nu hebben de Franse archeologen Emmanuel Desclaux en Alban Defleur dierenbeenderen en andere voorwerpen uit dezelfde grot in het Rhônedal geanalyseerd. 

Het onderzoek suggereert dat er zeer abrupt een einde kwam aan de ijstijd: de arctische omstandigheden in het Rhônedal maakten plaats voor nog hogere temperaturen dan vandaag de dag.

‘Binnen een paar generaties veranderde het landschap totaal,’ legt Desclaux uit.

De Neanderthalers:

  • waren vooral vleeseters, in tegenstelling tot de vroege Homo sapiens.
  • hadden 5000 calorieën per dag nodig.
  • aten planten met het pijnstillende salicylzuur als ze ziek waren. 

Warmer weer was doodvonnis

Vanwege het warmere weer verdween de voornaamste voedingsbron van de Neanderthalers: mammoeten en rendieren werden opgevolgd door kleine knaagdieren en slangen, waar de prehistorische mensen moeilijk van konden leven.

De Neanderthalerbotten vertonen ook tekenen van ondervoeding. Kannibalisme was dus waarschijnlijk een laatste, wanhopige poging om te overleven.

Bekijk ook ...