De smalle renwagen die de onderzoekers hebben gebouwd, hebben weinig weg van de grote wagens die we uit Ben Hur kennen.

© Galleria Berardi

Romeinen raceten in flinterdunne wagens

Britse onderzoekers hebben een getrouwe kopie gebouwd van een wagen die bij Romeinse paardenrennen werd gebruikt en stelden vast dat het ding levensgevaarlijk was.

De Romeinen waren dol op paardenrennen. De menners zetten hun leven op het spel in zenuwslopende races met soms wel 150.000 toeschouwers. Na het bestuderen van archeologische vondsten en historische bronnen hebben onderzoekers nu een aantal Romeinse renwagens gereconstrueerd en er proefritten mee gemaakt. Het was de bedoeling dat ze zo veel mogelijk op de 2000 jaar oude wagens zouden lijken.

Gevaarlijke wagens zorgden voor spektakel

De testritten bevestigden wat de onderzoekers al langer vermoedden: de wagens waren gammele constructies van hout en leer, die slechts 25 kilo wogen. De wielen waren zeer smal, en het platform waarop de menner stond, was nog geen meter breed. De renwagens waren dus gebouwd voor snelheid, niet om de menner te beschermen.

‘De wagens waren levensgevaarlijk om mee te rijden, en dat was precies de bedoeling. Het Romeinse publiek eiste spanning en sensatie,’ vertelt de Britse historicus Mike Loades, die proefritten maakte.

Races met vier paarden per wagen waren het populairst, en daarbij werden snelheden tot 60 kilometer per uur bereikt. Het gevaarlijkste onderdeel waren de bochten, waar de menners dicht op elkaar reden en zo catastrofale botsingen riskeerden.

Wagens gebouwd voor documentaire

De Romeinse renwagens zijn gereconstrueerd voor een documentairereeks over de Romeinse wagenmenner Flavius Scorpus, geproduceerd door Smithsonian Channel.

De slaaf Scorpus was een superster die gedurende zijn 10-jarige loopbaan het equivalent van 14 miljard euro verdiende. Hij kwam in 95 n.Chr. op 26-jarige leeftijd om bij een raceongeluk.