In de jaren 1860 begonnen artsen te vermoeden dat de Londenaren via de waterpomp cholera opliepen.

De dood in het drankwater: Londen werd geteisterd door cholera

Er zit een luchtje aan het 19e-eeuwse Londen. Het inwonertal is explosief toegenomen en de primitieve infrastructuur kan de hoeveelheid afval niet aan. De Theems is een drijvend toilet geworden en de stad is in de greep van cholera.

13 augustus 2015

Cholera treft Londen

In de 19e eeuw kwam er een dodelijke ziekte uit India naar Europa. Schijnbaar gezonde mensen begonnen ineens over te geven en kregen hevige diarree. De helft van de patiënten bezweek aan uitdroging. Cholera sloeg voor het eerst toe in 1832, toen 6500 Londenaren omkwamen. En dat was nog maar een voorproefje: in 1848-1849 vielen er 14.000 doden en in 1853-1854 maakte cholera nog eens 10.700 slachtoffers.

Cholerabacteriën komen in drinkwater terecht

Aanvankelijk hadden de artsen geen idee hoe de dodelijke ziekte zich verspreidde. ‘Wat is cholera? We weten niets. We zitten in een maalstroom van giswerk,’ schreef het medische tijdschrift The Lancet. Volgens Londense artsen was de stank die uit de Theems kwam de besmettingshaard. Dat was niet zo, maar een nieuwe riolering loste het probleem wel op. De ziekte verspreidde zich namelijk via het drinkwater dat uit de rivier werd gehaald. Dat bevatte vaak uitwerpselen met cholerabacteriën.

Lees het hele verhaal over de stank in Londen en het nieuwe rioleringsstelsel dat Joseph Bazalgette bouwde in het nieuwe nummer van Historia.

Bekijk ook ...